Os telescópios espaciais do futuro serão realmente muito poderosos. Crédito da imagem: NASA / JSC

Vasculhar o cosmos em busca de evidências de vida extraterrestre será uma grande prioridade nas próximas décadas.

Em 18 de dezembro deste ano, o Telescópio Espacial James Webb será finalmente lançado.

Capaz de perscrutar o cosmos e, entre outras coisas, determinar a habitabilidade potencial de planetas ao redor de estrelas distantes, será a plataforma de observação mais sofisticada já lançada no espaço e trará com ela uma nova era emocionante de descoberta astronômica.

Se for bem-sucedido, no entanto, o que acontecerá a seguir? Aonde vamos chegar?

Este mês viu o lançamento de um novo relatório importante intitulado 'Caminhos para a descoberta em astronomia e astrofísica para a década de 2020' - um lançamento uma vez por década que visa estabelecer as principais prioridades da astronomia, ao mesmo tempo que busca reunir apoio financeiro de legisladores federais.

Para facilitar a busca contínua por mundos extraterrestres potencialmente habitáveis, o relatório descreve o que é conhecido como 'Grande Missão de Observatórios e Programa de Maturação de Tecnologia' - uma iniciativa de US $ 1,2 bilhão projetada para mudar fundamentalmente a maneira como a NASA desenvolve e lança grandes projetos de astronomia, investindo nas tecnologias necessárias para reduzir o custo e o risco de tais plataformas, tornando-as mais rápidas e fáceis de construir e lançar.

Um desses observatórios será o sucessor do Telescópio Espacial Hubble - uma plataforma orbital muito maior e mais sofisticada que custa cerca de US $ 11 bilhões.

Embora não comece a ser desenvolvido até o final desta década e possa nem mesmo ser lançado até meados da década de 2040, este telescópio espacial superavançado será capaz de observar planetas extra-solares com detalhes incríveis - auxiliando os astrônomos a encontrar os sinais reveladores de vidas alienígenas.

"Este relatório estabelece uma visão ambiciosa, inspiradora e aspiracional para a próxima década da astronomia e astrofísica", disse a co-presidente do comitê, Fiona Harrison.

"Ao mudar a forma como planejamos os projetos espaciais estratégicos mais ambiciosos, podemos desenvolver um amplo portfólio de missões para perseguir objetivos visionários, como a busca por vida em planetas orbitando estrelas em nossa vizinhança galáctica - e ao mesmo tempo explorar a riqueza de Astrofísica do século 21 através de uma frota pancromática."

[Scientific American]
 
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