De acordo com uma nova análise dos dados do satélite Gaia, o aglomerado de estrelas mais próximo do nosso Sistema Solar está sendo dividido - interrompido não apenas por processos normais, mas também pela atração gravitacional de algo massivo que não podemos ver.

Essa interrupção, dizem os astrônomos, pode ser um indício de que um aglomerado invisível de matéria escura está próximo, causando estragos gravitacionais em qualquer coisa ao seu alcance.

Na verdade, aglomerados de estrelas sendo separados por forças gravitacionais é inevitável. Um aglomerado de estrelas é, como o nome sugere, uma concentração compacta e densa de estrelas. Mesmo internamente, as interações gravitacionais podem ficar muito turbulentas.

Entre essas interações internas e as forças de maré galácticas externas - a gravidade exercida pela própria galáxia - os aglomerados de estrelas podem acabar separados em rios de estrelas: o que é conhecido como uma corrente de maré.

Esses riachos são difíceis de ver no céu, porque muitas vezes é bastante complicado medir distâncias estelares e, portanto, agrupar estrelas. Mas o satélite Gaia tem trabalhado para mapear a galáxia da Via Láctea em três dimensões com o máximo de detalhes e a maior precisão possível, e os dados de posição e velocidade mais precisos no maior número possível de estrelas.

Como as estrelas retiradas de um aglomerado de estrelas ainda compartilham a mesma velocidade (mais ou menos) que as estrelas do aglomerado, os dados de Gaia ajudaram os astrônomos a identificar muitas correntes de maré até então desconhecidas e aglomerados de estrelas com caudas de maré - fios de estrelas que começaram se soltar do cluster na frente e atrás dele.

Eles encontraram centenas de estrelas associadas aos Hyades. O aglomerado central tem cerca de 60 anos-luz de diâmetro; as caudas das marés medem milhares de anos-luz.

Ter tais caudas é bastante normal para um aglomerado de estrelas interrompido por forças de maré galácticas, mas a equipe percebeu algo estranho. Eles fizeram simulações da interrupção do aglomerado e encontraram um número significativamente maior de estrelas no final da simulação. No aglomerado real, algumas estrelas estão faltando.

A equipe fez mais simulações para descobrir o que poderia fazer com que essas estrelas se extraviassem - e descobriu que uma interação com algo grande, cerca de 10 milhões de vezes a massa do Sol, poderia reproduzir o fenômeno observado.

Deve ter havido uma interação próxima com este aglomerado realmente enorme, e o Hyades acabou de ser esmagado, disse Jerabkova.

O grande problema com esse cenário é que atualmente não podemos ver nada tão grande em qualquer lugar próximo. No entanto, o Universo está realmente cheio de coisas invisíveis - matéria escura, o nome que damos à massa misteriosa cuja existência só podemos inferir por seus efeitos gravitacionais nas coisas que podemos ver.

Diagrama esquemático do halo de matéria escura de nossa galáxia. © Digital Universe / American Museum of Natural History

De acordo com esses efeitos gravitacionais, os cientistas calcularam que cerca de 80% de toda a matéria do Universo é matéria escura. Acredita-se que a matéria escura seja uma parte essencial da formação de galáxias - grandes aglomerados delas se reuniram e formaram a matéria normal nas galáxias que vemos hoje.

Esses aglomerados de matéria escura ainda podem ser encontrados hoje em 'halos escuros' estendidos ao redor das galáxias. Acredita-se que a Via Láctea tenha 1,9 milhão de anos-luz de diâmetro. Dentro desses halos, os astrônomos prevêem aglomerados mais densos, chamados subhalos de matéria escura, apenas vagando.

Pesquisas futuras podem revelar uma estrutura que poderia ter causado o estranho desaparecimento de estrelas na cauda de Hyades; se não o fizerem, os pesquisadores acham que a interrupção pode ser obra de um subhalo de matéria escura.

A descoberta também sugere que os riachos e as caudas das marés podem ser locais excelentes para procurar fontes de misteriosas interações gravitacionais.

[Strange Sounds]

 
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